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A ce jour, le genre végétal iris est représenté par 210 espèces botaniques.
Il existe deux types de classifications des iris de (des) jardin: Une classification scientifique ou botanique (naturelle) et une classification horticole (hybridations d'origine humaine)..
Le nom d'iris vient de la mythologie grecque où Iris était la messagère des dieux et assimilée à un arc en ciel.

 LES IRIS BOTANIQUES

L'iris genre végétal est réparti sur l'ensemble de l'hémisphère nord: Asie, Europe, Afrique du nord et Amérique du nord Quelques-unes sont connues et cultivées depuis des millénaires, principalement en Asie. Cultivées par division des souches ou par semis, l'hybridation ne pouvant être qu'accidentelle et naturelle.

Carl Von Linné 1707 1778

En France, la culture de l'iris remonte, sans aucun doute,  à une époque assez lointaine. Ainsi, le parfum de ses rhizomes, utilisé depuis des lustres pour le linge domestique, la beauté et l'étrangeté  de ses fleurs ont certainement contribués à sa présence et son essor au jardin. Au 8e siècle, l'empereur Charlemagne prescrivait, déjà, la culture de l'iris à ses intendants. L'iris à cette époque s'appelait Gladiolus et Olivier de Serres, en 1600, écrivait encore gladiole ou iris. Les monuments de l'époque romane et du début de la période gothique montrent aussi de nombreuses représentations de la fleur. En 1635, les jardins royaux de Charles V à Paris contenaient aussi des iris. En déduire que les jardins du moyen-âge étaient déjà biens fleuris d'iris ne semble pas téméraire. Il s'agissait vraisemblement d'espèces botaniques indigènes de l'Europe centrale (Iris florentina, Iris germanica, Iris pallida...)  et non de variétés horticoles.;
L'obtention d'iris par semis était déjà pratiquée avant 1600. Le botaniste Flamand Charles de l'Ecluse, publia en 1601 sa Raromium plantarum historia dans laquelle étaient décrits 28 grands iris barbus.

 LES IRIS HORTICOLES

A contrario des iris botaniques les iris horticoles sont des iris obtenus par intervention de l'Homme et par hybridation.

Le 19e siècle est le véritable départ du développement des variétés horticoles françaises.
Durant cette période, 3 Français se distinguèrent:: de Bure, Jacques et Lémon. Si de Bure ne créa aucun semis par hybridation Jacques, jardinier en chef du domaine de Neuilly commença à obtenir des semis d'iris avant 1830, qu'il distribua à des horticulteurs et des amateurs sans noter la description ou le nom des variétés distribuées.. On suppose que les variétés citées par Lémon comme existentes lorsqu'il commença à faire des semis provenaient de Jacques. C'est grâce à Lémon, que les grands iris barbus, connus alors sous le nom collectif d'iris Germanica devinrent des plantes recherchées.. En 1854 sur une liste publiée par Lémon de 154 variétes différentes apparait la célèbre variété "Madame Chéreau". Outre les 3 français, on peut citer Louis Van Houtte (Belgique), Victor et Eugène Verdier (France) et John Salters (Angleterre) qui proposèrent des variétés qui firent la renommée de leur pépinière.

Après la guerre franco-prussienne de 1871, l'intérêt pour les iris décline sur le continent européen. Les journeaux spécialisés n'en parle plus et jusqu'en 1905 aucune variété nouvelle n'apparait dans les catalogues.

De 1900 à 1939, une nouvelle ère s'ouvre avec l'introduction d'espèces à grandes fleurs. De nombreux hybrides français marquent la suprêmatie des hybrideurs français Vilmorin, Millet, Denis, F.Cayeux...avec des variétés telles que Ambassadeur, Souvenir de Madame Gaudicheau, Pluie d'or, Florentine...

A la pointe du progrès jusqu'en 1939, les hybrideurs français se voient rapidement dépassés par les Américains qui hybrident en quantité et qualité des iris barbus. Dès 1946 Jean Cayeux commença à hybrider. De 1948 à 1978 il est le seul Français à créer des variété dont la valeur est reconnu aussi bien en France qu'à l'étranger. En 1978 un nouvel hybrideur français apparait Pierre Anfosso et dont les hybridations traversent l'Atlantique... D'autres hybrideurs français sont aussi récompensés L. Ransom, Ségui..."
De nos jours la plus grande partie des iris hybrides proviennent des Etats-Unis. On estime que, depuis les premières hybridations à nos jours, plus de 100.000 variétés ont été crées.

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Pour la rédaction de cette rubrique nous nous sommes appuyés sur une publication de la SFIB   Richard Cayeux, Histoire des Iris Français.   Hommes & Plantes n°33 (2000)  Pour l'intégralité du texte voir l'article pubblié par la Sociète Française des Iris et Bulbeuses (SFIB) 

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